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今夜又有一颗小行星将至是路过还是……

今夜又有一颗小行星将至是路过还是……

近日,有媒体发布消息称,有一颗直径为1.8千米的近地小行星7335 (1989 JA)将于5月27日,也就是今天与地球“擦肩而过”,是今年接近地球的小行星中最大也是最具潜在破坏力的一颗。

小行星飞掠地球是怎么回事?这颗小行星有什么来头?是否需要担心它撞上地球呢?“小行星撞地球”这事,究竟有没有人管?

太阳系是个大家庭,除了八大行星及其卫星、矮行星,还存在大量微米级尺寸的宇宙尘埃、亚米级的微流星体、以及更大尺寸的小行星和彗星。小行星和彗星统称为小天体。

天文学上将最近距离太阳小于1.3Au(Au为天文单位,等效日地平均距离,约1.5亿千米)的小天体称为近地天体。截至2022年5月,人类已经发现了29110颗近地天体,其中28981颗为近地小行星。近地小行星在环绕太阳运行的同时,也可能与同样环绕太阳运行的地球相遇,甚至与地球近距离“擦肩而过”,从而形成小行星飞掠地球事件。

此前最知名的小行星飞掠事件发生在2019年7月26日,一颗代号为2019 OK的小行星,在发现仅6个小时后,就从相当于1/5个地月距离处掠过地球。根据科学家预测,如果2019 OK小行星撞击地球,可能摧毁一个中小国家。因此这颗小行星飞掠事件,让地球人感觉一点都不“OK”,甚至很多人后怕差一点就被小行星“KO”了。

其实,小行星飞掠地球并不鲜见。根据美国宇航局预报,未来2个月将至少有29颗小行星从距离地球750万千米范围内掠过。其中,近地小行星7335 (1989 JA)是尺寸最大的一颗,直径约1.8千米。这颗小行星将于北京时间5月27日晚上22:26,从距离地球402万千米处掠过,相当于10.5个地月距离,不会对人类造成任何威胁。

当一颗小行星被发现后,首先根据发现时间被赋予一个由年份和字母及数字构成的临时编号。1989 JA就是这颗小行星的临时编号,1989 表示这颗小行星发现于1989年,J表示发现月份为5月上半月,A表示是5月上半月发现的第一颗小行星。

当小行星经过四次回归观测,定轨精度会得到显著提升,就会被赋予永久编号,7335就是这颗小行星的永久编号。获得永久编号后,小行星的发现者还可以为这颗小行星申请永久命名。我国很多知名科学家都有以自己名字命名的小行星,比如钱学森星、袁隆平星等。

7335 (1989 JA)是一颗阿波罗型近地小行星,运行在环绕太阳的大椭圆轨道上。其远日点在火星和木星之间的小行星带,近日点在地球轨道内侧,环绕太阳运行一圈需要约2.4年。

天文学上,将直径大于140米,并且与地球最小轨道交叉距离在750万公里以内的小行星称为潜在威胁小行星。因此,7335 (1989 JA)也是一颗潜在威胁小行星。不过,根据美国宇航局“哨兵”近地小行星撞击预警系统的预测,这颗小行星在未来200年,与地球不存在撞击的可能性。因此,大可不必担心该小行星可能撞击地球。

实际上每天都有地外物质撞击地球。根据科学家研究,每天进入地球大气层的星际尘埃有几十吨。尺寸越小的小行星,撞击地球的频率越高。

直径十米级小行星撞击地球,几十年至百年发生一次,一般会在大气层中空爆,产生的冲击波和热辐射可能危及人类生命财产安全。2013年,一颗直径约18米的小行星袭击了俄罗斯车里雅宾斯克地区,导致了接近1500人受伤,3000栋房屋受损。如果发生在人口稠密地区,后果将更加严重。

直径50米级小行星撞击地球,百年至千年发生一次,可能导致大型城市级威胁。1908年,一颗直径约50米小天体袭击了俄罗斯的通古斯地区,焚毁了超过2000平方公里的原始森林。

直径140米级小行星撞击地球,千年至几十万年发生一次,可能摧毁一个中小型国家。目前直径140米级近地小行星,还有大约2/3尚未被发现。

直径公里级小行星撞击地球,几十万年至几百万年发生一次,可能导致全球性灾难,改变地球的气候环境,引发部分物种灭绝。

直径10公里级小行星撞击地球,约千万年发生一次,会彻底改变地球的气候环境,摧毁包括人类文明在内的绝大部分物种。6500万年前,一颗直径约10公里的小行星撞击墨西哥湾,结束了恐龙在地球上长达1.6亿年的统治。也正是这次撞击之后,哺乳动物才有机会走向地球的舞台中央。不然,也许地球上,现在到处还是恐龙呢?

与火山、台风、地震等自然灾害不同,小行星撞击灾害具有可防可控的特点。1994年彗木相撞事件和2013年车里雅宾斯克事件给人类社会带来极大震撼,地球人意识到小行星撞击事件,尽管概率低,但确实是可能危及人类文明的潜在威胁。从这个角度说,行星防御也是人类休戚与共、命运相连的事业。

美国于2016年成立了行星防御协调办公室,2018年发布了《国家近地天体防御战略与应对规划》,将行星防御纳入国家规划。2021年11月,美国发射了“双小行星重定向测试任务(DART)”,这也是人类首个行星防御在轨验证任务。此外,美国还计划2026年或2028年发射NEO Surveyor天基红外望远镜到日地L1点轨道,目标是10时间发现超过90%直径140米级近地小行星。

2021年4月24日,中国航天日大会开幕式上,中国国家航天局局长张克俭在致辞中提出,“站在新的历史起点,中国航天将论证实施探月工程四期、行星探测工程、建设国际月球科研站和近地小行星防御系统,拉开新时代探索九天的新序章”。这也是中国官方第一次表态要论证实施近地小行星防御系统,并且将其与探月工程四期和行星探测工程并列。

2022年4月24日,第七个中国航天日,中国国家航天局副局长吴艳华在接受央视采访时表示:“我国将着手组建近地小行星防御系统,共同应对近地小行星撞击的威胁,为保护地球和人类安全贡献中国力量”。吴艳华还透露,我国要开始完善建立地基天基对小行星的监测预警系统,还要研究探索相关的技术和工程,以消除小行星撞击威胁,并且计划于2025年或2026年实施一次撞击改变小行星轨道的试验任务。这意味着,中国近地小行星防御系统已经进入了实质性推动阶段。

相信未来,中国必将为防范化解近地小行星撞击威胁贡献更多中国智慧、中国方案和中国力量。

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